Charles Booth y la pobreza en Londres a fines del XIX

Historia

Charles Booth (1840-1916) fue un investigador británico poco conocido del público español, pero sumamente importante en el estudio del fenómeno de la pobreza a finales del siglo XIX en la capital del capitalismo del momento, Londres. Sus investigaciones ayudan a entender cómo vivía la clase obrera, y cómo la pobreza estaba más extendida de lo que se consideraba en ese momento.

 

Booth cuestionaba tanto los censos y estadísticas públicas, como los datos que manejaba Henry Hyndman de la Federación Socialdemócrata, en relación con la pobreza en la capital británica. Para nuestro protagonista era mayor, y para ello se puso a investigar, montando un equipo, en el que destacó su prima, Beatrice Webb, que luego con su marido Sidney Webb, serían protagonistas en la Sociedad Fabiana. El trabajo con Booth enseñó a Beatrice mucho sobre métodos de trabajo estadísticos y de observación. La investigación llevada a cabo empleó un trabajo de campo con entrevistas personales a trabajadores, mendigos, marginados, etc..

El estudio, especialmente de la parte este de Londres, de finales de la década de los años ochenta, arrojaba una cifra muy elevada en relación con la pobreza más extrema, ya que en esa zona afectaba al 35% de la población. El trabajo fue publicado en 1889 con el nombre de Life and Labour of the People. En 1891 apareció un segundo volumen.

Además, Booth manejó un concepto que hoy nos importa mucho, el del mínimo para poder vivir dignamente, y que en esa época se denominó “línea de pobreza”. Booth calculó que una familia entre cuatro y cinco miembros debía ser entre 10 y 20 chelines.

El éxito de su trabajo le hizo avanzar, sacando una segunda edición, ampliada y mejorada, nada más y nada menos que en nueve volúmenes en los años centrales de la última década del siglo XIX, y una tercera edición ya en los primeros años del siglo XX. Su trabajo no sólo tiene un gran valor para los historiadores sociales. También es fundamental desde el punto de vista sociológico, y estadístico. Además, Booth se preocupó de las pensiones de jubilación en varios escritos, influyendo en la aprobación de una legislación en esta materia del año 1908.

En la red podemos consultar los mapas, cuadernos y mucha documentación sobre sus investigaciones y sobre el mismo, en la página Charles Booth’s London.

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